Morphine, survival and respiratory depression still create a lot of talk…


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José Mario López Saca is a Specialist in Internal Medicine and Palliative Care, Hospital Dr Juan José Fernández, Zacamil, San Salvador, El Salvador and collaborator with the ATLANTES Research Programme of the Institute for Culture and Society, University of Navarra (Spain).  Here, he addresses some of the concerns about the possible effects of morphine. His longer article is published in the November/December issue of the European Journal of Palliative Care.

Dr José Mario López Saca

Dr José Mario López Saca

Many relatives, when the doctor prescribes morphine to his/her patients, wonder whether they are doing the right thing. Does it shorten life? Will it provoke a respiratory arrest? These questions are also shared by professionals. In 2013-2014, together with other physicians from the ATLANTES Research Programme and from the Department of Palliative Medicine at the University of Navarra, we completed two bibliographic reviews to address these concerns.

We included all studies on the topic from 15 years back, observing that when opioids had been used in standard doses, either to relieve pain or dyspnoea, life had never been shortened, nor had respiratory depression occurred.

The most relevant studies that respond to these questions are those that include a bigger sample of patients. For example, a cohort study on survival and opioids 1 shows that opioid doses in end of life patients is a factor that does little to explain survival variation (6%), as it is associated with complex factors that are difficult to measure. This reason justifies morphine being used with no fear of shortening life. Paradoxically, in other studies 2 it is observed that the higher the morphine doses, the longer the patients live.

The studies on respiratory arrest and use of opioids in end of life care patients allow us to conclude that using morphine to relieve dyspnoea never puts the patient at risk. Morphine makes breathing deeper and slower, allowing a bigger time for gas exchange, improves the self-rated dyspnoea of the patient in a numeric scale (NRS), and leads also to an increase in oxygen saturation due to the respiratory frequency decrease. Furthermore, morphine, together with the oxygen therapy, reduces the anxiety that causes a choking sensation.

This post highlights some of the findings of two of the systematic reviews carried out by our team 3,4 that are summarised in our article published in this month’s European Journal of Palliative Care. In summary, having reviewed the literature we can certainly see stated in many studies that opioids are safe, do not compromise life, and essentially that they relieve pain and dyspnoea. So no more doubts!

Besides, more evidence is appearing on the survival issue: Minami et al. in 2014, 5 demonstrates once again that opioids do not shorten survival, and Boland et al. conclude the same with a new systematic revision. 6

Physicians can be certain that when prescribing morphine in standard doses, we are relieving the symptoms of patients with advanced illness. The evidence has dispelled the myth that opioids shorten life or produce respiratory arrest.  

Layout 1Read the full article in the European Journal of Palliative Care

This post relates to a longer article, ‘Reaffirming the benefits of morphine to beat opiophobia’ by Mario López Saca and Carlos Centeno, published in the November/December 2015 issue of the European Journal of Palliative Care (vol. 22.6).

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References
1. Portenoy, R K, Sibirceva, U, Smout, R, et al. (2006). Opioid use and survival at the end of life: A survey of a hospice population. Journal of pain and symptom management, 32(6), 532-540
2. Good, Phillip D., Ravenscroft, Peter J., Cavenagh, John. Blackwell Science; 2005. Effects of opioids and sedatives on survival in an Australian inpatient palliative care population.
3. López-Saca M· López Guzmán J· Centeno C  A systematic review of the influence of opioids on advanced cancer patient survival Current Opinion in Supportive and Palliative Care 10/2013; 21.
4. López-Saca M, Centeno C. Opioids prescription for symptoms relief and the impact on respiratory function: updated evidence. Current Opinion in Supportive and Palliative Care. 2/2014; 8(4):383-390.
5. Minami S, Fujimoto k, Komuta K, et al. Opioids have no negative effect on the survival time of patients with advanced lung cancer in an acute care hospital. Support Care Cancer.2015 Aug;23(8):2245-54.
6. Boland JW, Ziegler LBoland EGMcDermid KBennett MI. Is regular systemic opioid analgesia associated with shorter survival in adult patients with cancer? A systematic literature review. Pain.2015 Jul 23. (Epub ahead of print).


Morfina, supervivencia y depresión respiratoria siguen dando de qué hablar…

José Mario López Saca, especialista en Medicina Interna y Cuidados Paliativos, colaborador en el programa de investigación ATLANTES del Instituto Cultura y Sociedad, Universidad de Navarra (España), trata de responder a las dudas que siguen surgiendo sobre los posibles efectos de la morfina. Su artículo completo se publicó en el número de noviembre/diciembre de European Journal of Palliative Care.

Dr José Mario López Saca

Dr José Mario López Saca

Muchos familiares cuando el médico indica morfina a sus pacientes, se preguntan si estarán haciendo lo correcto. ¿No acorta la vida la morfina? ¿No le dará un paro respiratorio? Estas preguntas también se las hacen los profesionales antes de prescribir. Con otros médicos del Programa de investigación ATLANTES y del departamento de Medicina Paliativa de La Clínica Universidad de Navarra en 2013 y 2014, hemos completado dos revisiones bibliográficas. Incluímos todos los estudios que investigan el tema desde 15 años atrás, observando que cuando se usan opioides a dosis estándar, ya sea para aliviar el dolor o la disnea, en ningún caso se observa acortamiento de la vida, ni depresión respiratoria.

Los estudios más relevantes y capaces de responder al objeto de la investigación son los que incluyen series prospectivas más grandes de pacientes: por ejemplo, un estudio cohorte sobre supervivencia y opioides (1) muestra que las dosis de opioides en pacientes al final de vida son un factor que explicaría muy poco de la variación de la supervivencia (6%) ya que esta se asocia a factores complejos que son muy difíciles de medir. Razón que justifica que la morfina pueda usarse sin temor a acortar la vida. En otros estudios (2) se observa paradójicamente que a dosis más altas de opioides hay más supervivencia.

Los estudios sobre depresión respiratoria y uso de opioides en los enfermos avanzados permiten concluir que la morfina usada para aliviar la disnea en ningún momento pone en peligro al paciente. La morfina hace que la respiración sea más profunda y más lenta, lo que permite un mayor tiempo de intercambio gaseoso, mejorando la disnea referida por el paciente en escala numérica, y observando además un aumento de la saturación de oxígeno por la disminución de la frecuencia respiratoria del enfermo. También la morfina junto a la oxigenoterapia disminuye la ansiedad que provoca la sensación de ahogo.

Estas líneas destacan algunos hallazgos de dos revisiones sistemáticas realizadas por nuestro grupo (3, 4)  y que se sintetizan en forma narrativa en la revista European Journal Palliative Care, en el número de noviembre de 2015, bajo el título de Reaffirming the benefits of morphine to beat opiophobia. En síntesis, revisando la literatura, vemos bien establecido en muchos estudios que los opioides son seguros, no comprometen la vida, y lo fundamental también:¡alivian el dolor y la disnea!. ¡Las dudas están más que resueltas!

Además, sigue acumulándose más evidencia sobre el tema supervivencia: Minami et al. en 2014, (5) vuelve a demostrar con un estudio cómo no importa la dosis ni la quimioterapia concomitante, y Boland et al, con una nueva revisión sistemática concluye en la misma línea. (6)

Los médicos podemos tener seguridad de que cuando indicamos opioides en dosis estándar vamos aliviar al enfermo avanzado. La evidencia acumulada ha tirado por la borda el mito de que los opioides acortan la vida o producen depresión respiratoria.

Layout 1Lea el artículo completo en el European Journal of Palliative Care

Este texto está relacionado con un artículo más largo, ‘Reaffirming the benefits of morphine to beat opiophobia’ escrito por Mario López Saca y Carlos Centeno, publicado en el número de noviembre/diciembre de 2015, de la revista European Journal of Palliative Care (vol. 22.6).

Si tiene una suscripción on-line a la revista podrá descargar este número, y todos los artículos del archivo de la revista. También puede buscar en el archivo y descargar artículos mediante suscripción temporal de 10 minutos o 30 minutos. Los miembros de la Asociación Europea de Cuidados Paliativos reciben precios con descuentos para la revista – pincha aquí para suscribirte on-line.

Referencias
1.Portenoy, R K, Sibirceva, U, Smout, R, et al. (2006). Opioid use and survival at the end of life: A survey of a hospice population. Journal of pain and symptom management, 32(6), 532-540.
2.  Good, Phillip D., Ravenscroft, Peter J., Cavenagh, John. Blackwell Science; 2005. Effects of opioids and sedatives on survival in an Australian inpatient palliative care population.
3. López-Saca M · López Guzmán J · Centeno C A systematic review of the influence of opioids on advanced cancer patient survival Current Opinion in Supportive and Palliative Care 10/2013; 21.
4. López-Saca M, Centeno C. Opioids prescription for symptoms relief and the impact on respiratory function: updated evidence. Current Opinion in Supportive and Palliative Care. 2/2014; 8(4):383-390.
5. Minami S, Fujimoto k, Komuta K, et al. Opioids have no negative effect on the survival time of patients with advanced lung cancer in an acute care hospital. Support Care Cancer. 2015 Aug;23(8):2245-54.
6. Boland JW1, Ziegler LBoland EGMcDermid KBennett MI. Is regular systemic opioid analgesia associated with shorter survival in adult patients with cancer? A systematic literature review. Pain. 2015 Jul 23. [Epub ahead of print].

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