Talking about palliative care: Colombia Hablando sobre Cuidados Paliativos: Colombia

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Concluding our special series of posts from Colombia, Dr Nora Elena Saldarriaga Cartagena, Pain and Palliative Care Specialist, Hospital Pablo Tobón Uribe, Medellín, Colombia, talks to Professor Lukas Radbruch, Chair of the International Association for Hospice and Palliative Care (IAHPC), about her work in palliative care.

Prof Lukas Radbruch: What inspired you to work in palliative care?

Dr Nora Elena Saldarriaga Cartagena

Dr Nora Elena Saldarriaga Cartagena

Dr Nora Elena Saldarriaga Cartagena: I became interested in palliative care when someone close to me died and I noticed how, at the end of life, the doctors left him alone and never told him that his end was so near, leaving him with many unresolved issues. I thought that there was much I could do for patients at the end of life, especially from my specialty (internal medicine). Maybe what inspired me most was later hearing my colleagues tell patients with cancer, or other chronic diseases, that there was nothing more to do for them, leaving both patient and family without hope. Nowadays, I tell my students that we cannot do much about the disease, but for the patient we can do a lot. These are the patients who need us and as medical specialists our role is to be alongside them.

Prof Lukas Radbruch

Prof Lukas Radbruch

LR: Tell me about the work you’re doing now.

NESC: I’m now working at Hospital Pablo Tobón Uribe in Medellin, as part of a multidisciplinary team We see inpatients, we work with adult and paediatric palliative care units and do joint rounds, we have a programme for patients at the end of life and we run workshops for families on patient care at home and coping with grief. We also run an annual conference for general physicians and internists to raise their interest in palliative care and to resolve questions that arise daily in clinical practice.

LR: How did you build up the team?

NESC: All oncology units had to have a pain and palliative care service so the hospital sent an internist to the National Cancer Institute in Bogota for training and then, because of increasing numbers of patients, I was sent to do my fellowship at the same institute. From two trained doctors at the start, our service has grown and consolidated in the past eight years and is now a leader in the city. We currently have two general practitioners, pain and palliative care specialists, an oncologist specialising in pain and palliative care, an anaesthesiologist, a palliative care nurse who specialises in ulcers and ostomies, a psychologist, a social worker and a nutritionist.

LR: What are the main challenges facing palliative care in Colombia?

NESC: Of the multiple challenges, perhaps the most important is to provide education at undergraduate and postgraduate levels, and to educate physicians to address the needs of palliative care patients. Furthermore, we need to extend palliative care beyond cancer to other chronic diseases such as chronic obstructive pulmonary disease (COPD), heart failure, renal failure and patients with dementia. Another challenge is to make it clear to the Ministry [of Health] what are the basic requirements to practise palliative care, ie minimum staffing levels, appropriate training, standards and plans. Our healthcare system makes it impossible to create hospices, which would greatly help terminally ill patients who cannot return home.

LR: What tips would you give to someone who is setting up a new palliative care service?

NESC: Be truly interested in the subject, complete formal training in palliative care and surround yourself with people from different disciplines who work in harmony and bring out the best in each other for the sake of the patient. Remember to include the family and to provide training for caregivers. To give appropriate palliative care, we must take into account all the dimensions of a human being: physical, psychosocial, spiritual and to consider the patient not in isolation but as someone who is part of a family and a member of society.

LR: And what advice would you give to your students?

NESC: The first thing I tell my students is that they must think about the vulnerability of the physician, because just by knowing that we are finite and that the disease can reach us at anytime, we will be able to understand the person before us and what he or she is suffering. We have to think about death as a part of our life and not as an enemy, and to remember that we have always something to offer to the patient.

LR: What lessons have you learnt from your patients?

NESC: Everyday my patients teach me the strength and the power of love. They teach me that there is only one day to live and that is today as yesterday is already in the past and we cannot change it, and we do not know if tomorrow will come. They also teach me the power of transcendence – that we remain in the hearts of those we love and who love us. And I have learnt that quality of life can only be measured by each patient’s expectations and not from my vision as a physician.

This interview has been translated into English by Gina Pastrana, Professional in Foreign Languages ​​and International Business, Colombia.  Our grateful thanks to Gina for her help.  

To find out more about palliative care in Latin America…

Hablando sobre Cuidados Paliativos: Colombia

La Dra Nora Elena Salariada Cartagena, Internista, especialista en Dolor y Cuidados Paliativos, Hospital Pablo Tobón Uribe, Medellín, Colombia, habla con el Profesor Lukas Radbruch, Presidente de la Asociación Internacional de Hospicios y Cuidados Paliativos (IAHPC), acerca de su trabajo en cuidados paliativos.

Lukas Radbruch: Qué la inspiró a trabajar en cuidados paliativos?

Nora Elena Saldarriaga Cartagena

Dr Nora Elena Saldarriaga Cartagena

Nora Elena Saldarriaga Cartagena: Comencé a interesarme en el cuándo murió una persona cercana y noté cómo al final de su vida los médicos la dejaron sola y nunca le dijeron que su fin estaba tan próximo, dejando que quedara con muchos asuntos pendientes. Consideré que había mucho por hacer con los pacientes al final de la vida, sobre todo desde mi especialidad de base (Medicina Interna). Pero quizás lo que más me inspiró fue escuchar a mis colegas repetir a los pacientes con cáncer u otras enfermedades crónicas que ya no había más que hacer por ellos, logrando desesperanzar tanto al paciente como a su familia. Hoy les digo a mis estudiantes, puede que no tengamos mucho que hacer por la enfermedad, pero por el paciente tenemos todo por hacer. Son estos pacientes los que más nos necesitan y hacen que la misión del médico, acompañar siempre, se engrandezca.

Prof Lukas Radbruch

Prof Lukas Radbruch

LR: Cuénteme acerca del trabajo que está realizando actualmente

NESC: En la actualidad trabajo en el hospital Pablo Tobón Uribe de Medellín. Hago parte de un grupo multidiciplinario. Vemos pacientes hospitalizados, trabajamos en conjunto con las Unidades de Cuidados Paliativos adultos y pediátricos, hacemos rondas conjuntas, tenemos un programa para pacientes al final de la vida, trabajamos con la familia en talleres sobre cuidado del paciente en casa, afrontamiento del duelo. Además hacemos cada año una jornada académica dirigida a médicos generales e internistas que busca interesarlos en los cuidados paliativos y resolver preguntas que surgen a diario en la práctica clínica.

LR: Cómo conformó este equipo?

NESC: El servicio surgió por la necesidad de suplir una norma que decía que toda unidad oncológica debía disponer de un servicio de dolor y cuidados paliativos. El hospital envió a un internista a entrenarse al Instituto Nacional de Cancerología en Bogotá y luego ante el incremento de los pacientes me envió a realizar el fellow al mismo instituto. Con dos médicos formados nos vimos en la necesidad de buscar una enfermera que se dedicara únicamente a ver nuestros pacientes y así fuimos creciendo. En el momento disponemos de guías de manejo, de procesos claros de atención. Llevamos ocho años consolidando un servicio que se ha convertido en líder en la ciudad, contamos en la actualidad con dos médicos internistas, especialistas en dolor y cuidados paliativos, una oncóloga con especialidad en dolor y cuidados paliativos, una médica anestesióloga especialista en dolor y cuidados paliativos, una enfermera con la especialidad en cuidados paliativos, una enfermera especialista en ulceras y estomas, una psicóloga, una trabajadora social y una nutricionista.

LR: Cuáles son los principales desafíos que enfrentan los cuidados paliativos en Colombia?

NESC: Hoy el cuidado paliativo enfrenta múltiples desafíos en nuestro país.

Quizás el más importante es lograr que tanto en el pregrado, como en los diferentes post grados se de educación sobre los cuidados paliativos, ya que tenemos que educar a los médicos para enfrentar responsablemente a estos pacientes.

Igualmente extender el concepto del cuidado paliativo no solo a los pacientes oncológicos sino con otras patologías crónicas como el EPOC, la falla cardiaca, la falla renal, el paciente con demencia. Dejar claro ante el Ministerio cuáles son los requisitos básicos para ejercer el cuidado paliativo, ya que debe ser personal idóneo y con un entrenamiento adecuado, y cuáles requisitos para tener una unidad de cuidados paliativos, establecer claros canales de referencia desde los niveles básicos, y contrarefierencia con planes adecuadamente establecidos.

Nuestro Sistema de Salud hace imposible la creación de Hospicios, que ayudarían grandemente a los pacientes crónicos que no pueden regresar a su hogar.

LR: Cuáles serían tres consejos que le daría a alguien que está empezando a crear un servicio de cuidados paliativos?

NESC: Lo principal es estar muy interesado en el tema, hacer una preparación formal en cuidados paliativos y rodearse de un grupo de profesionales en diferentes áreas que trabajen en armonía y dando lo mejor de cada uno para el bien del paciente, recordando que no se debe dejar por fuera del proceso a la familia y sobre todo educar de manera adecuada a los cuidadores.

Hay que tener en cuenta todas las dimensiones de la persona humana, la parte física, psicosocial, y la trascendente, para hacer un adecuado cuidado paliativo, considerando a la persona que sufre no como una isla, sino inmersa en una familia y una sociedad.

LR: Y qué consejo le daría a sus estudiantes?

NESC: Lo primero que le digo a los estudiantes, es que deben pensar en la vulnerabilidad del médico, porque solo sabiéndonos finitos y que la enfermedad puede llegarnos en cualquier momento, seremos capaces de entender al ser humano que tenemos delante de nosotros y que sufre.

Pensar en la muerte como un componente de la vida y no como un enemigo.

Y tener presente que siempre, siempre tendremos algo que ofrecer al paciente, siempre tendremos algo por hacer.

LR: Qué lecciones ha aprendido de sus pacientes?

NESC: Mis pacientes me dan lecciones de vida diariamente, me enseñan la fortaleza, la fuerza del amor, me han enseñado que la vida es hoy, que solo hay un día para vivir y ese es hoy, ya que el ayer ya pasó y no lo puedo cambiar y el mañana no sé si llegará. Me enseñan además la fuerza de la trascendencia, permanecemos en el corazón de quienes amamos y nos aman.

Y una lección que aprendí iniciando mi trabajo con estos pacientes, es que la calidad de vida solo la puedo medir dependiendo de las expectativas de cada enfermo y no desde mi visión de médico.

Para saber más acerca de los cuidados paliativos en Latinoamérica…


Nos veremos al 8vo Congreso Mundial de Recerca del EAPC , en Lleida, España, del 5 al 7 de junio 2014. Si puede seguirnos en Twitter  @EAPCOnlus-  el hashtag oficial del congreso es #eapc2014.

See you at the 8th EAPC World Research Congress in Lleida,  Spain. 5-7 June 2014. Follow us on Twitter @EAPCOnlus – our official congress hashtag is #eapc2014.

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2 Responses to Talking about palliative care: Colombia Hablando sobre Cuidados Paliativos: Colombia

  1. Pingback: Talking about palliative care: Colombia Hablando sobre Cuidados Paliativos: Colombia | EAPC Blog | All Things Palliative - Article Feed

  2. Buen post, como siempre es un placer leerte, gracias.

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